Ayer dia 27 nos dejó un importante científico español, referencia internacional en Ciencias de la Tierra: el profesor Antonio Arribas, catedrático de la Universidad de Salamanca y profesor honorario de la Escuela de Minas de Madrid. Todos los que le conocimos lamentamos su pérdida y, si llegan a leer este sencillo panegírico, transmito un sincero pésame a su familia.

El Prof. Arribas fué un experto conocedor de la mineralogía y metalogenia de yacimientos, particularmente españoles, de África occidental y yacimientos de uranio mundiales, además de ser un gran impulsor de éstas disciplinas en España. En particular, realizó un estudio muy profundo de los yacimientos españoles de uranio en una época en la que éste metal tenía la máxima importancia estratégica. Esta es la razón por la que tuve la fortuna de conocerle. Tras trabajar con radiactividad e isótopos durante mi tesis, tenía un gran interés en éste tema, que uní con mi pasión por los minerales, por lo que me propuse  realizar una actualización de la mineralogía descriptiva del uranio en España, tema en el que el profesor Arribas era una referencia, no solo a nivel de la península, sino mundial. Tuve la oportunidad de compartir con él algunos ratos en su despacho de la Escuela de Minas de Madrid, donde me instruyó ampliamente en las características y génesis de los yacimientos de uranio. Con su habitual generosidad, tanto intelectual como material, me prestó su amplísimo archivo fotográfico y me cedió muestras para su estudio, animándome a revisar la mineralogía de éstos materiales con medios modernos, algo que consideraba importante, pues en su momento “la mayoría de los geólogos simplemente etiquetaban todo mineral amarillo de uranio como autunita”.

El profesor Arribas dialogando con otra luminaria de la Historia Natural española, D. Jesús Alonso, en el año 2006, durante una visita a las instalaciones de El Cabril (Córdoba)

Antonio Arribas fué un pionero en la descripción y estudio sistemático de la mineralogía de uranio. En particular me gustaría destacar, para quien le interese el tema, su trabajo:

“Caracteres geológicos de los yacimientos españoles de uranio. Su importancia económica e interes en el desarrollo energético del país”. Stvdia Geológica, IX (7-63). Salamanca, 1975.

El profesor Arribas era un reconocido experto internacional no solo en la mineralogía del uranio, sino en todo lo referente a la radiactividad, elementos radiactivos y su uso pacífico.  Como gran conocedor, siempre luchó contra el miedo irracional a éste fenómeno y defendió la importancia de la energía nuclear frente a sus riesgos. Solía contar cómo la gente no entiende que el riesgo para la salud de la radiactividad, como con cualquier cosa, es una cuestión cuantitativa y que los minerales de uranio sólo eran débilmente radiactivos, e incluso él solía dar clase con una gran sección de uraninita (UO2), que llevaba en el bolsillo, para mostrar la estructura y bromeaba sobre cómo, a pesar de su contacto casi constante con minerales radiactivos, había llegado a una edad avanzada con buena salud.

Fascinado por los modernos métodos de análisis químico, el profesor Arribas era un gran experto en el uso del microscopio y en particular en el análisis de elementos mediante microscopía química, una bella técnica que, como él lamentaba en una ocasión hablando sobre ello, nunca se cultivó demasiado en España y pocos químicos y geólogos conocen.

El Profesor Arribas explicando la geología y metalogenia del uranio de Sierra Albarrana

Era una persona dinámica y llena de energía, siempre deseoso de seguir trabajando, aprendiendo y enseñando e incansable en el campo. Tan solo recuerdo una vez que, subiendo a una mina que estaba a cierta altura, decidió desistir y me pidió que le bajara una serie de muestras, cosa que hice. Tenía 85 años y, salvo ese detalle, en todo momento parecía tener mas energía que cualquiera de los jóvenes que estabamos por ahí.

En su legado material, yo tuve la oportunidad de estudiar las extraordinarias muestras de dewindtita que él recogió en la mina “Esperanza” de Villar de la Yegüa (Salamanca) en el año 1960, las cuales estan depositadas actualmente como ejemplares históricos en el Museo de Ciencias Naturales de Álava:

Dewindtita recogida por el Prof. Arribas en 1960.
Dewindtita recogida por el Prof. Arribas en 1960

Algunos otros ejemplos del legado material del profesor Arribas que tuve la oportunidad de estudiar personalmente:

Extraordinario ejemplar de Saléeita de Villavieja de Yeltes. Recogido por el Prof. Arribas en los años 1960.

 

Muela de mamut fosilizada con tyuyamunita (vanadato de uranilo). Córcoles (Guadalajara). Recogida por el Prof. Arribas en los años 1970. La ubicación actual de éste ejemplar es desconocida para mi.
Tyuyamunita de Paracuellos del Jarama (Madrid). Fotografía de Antonio Arribas.

Uno de sus minerales preferidos era la brannerita, de la que conservo una muestra que me regaló. Incluso algún periódico recogió la importancia de éstos minerales, gracias a la labor del profesor Arribas. Por encima de su presencia viva en éstos materiales, su labor académica e intelectual ha dejado una huella indeleble en la Ciencia española.

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