Noticia Nº27: Plutón (actualizado)

Noticia Nº27: Plutón (actualizado)

En el año 2006, la sonda estadounidense New Horizons emprendía su camino hacia Plutón. Tras éstos años de incansable viaje por el Sistema Solar, la nave se encuentra a 22 días de su destino mientras escribo ésto.

05pd2460
La nave New Horizons durante la parte final de su ensamblaje, en 2005. Llama la atención el gran generador termoeléctico, que utiliza radioisótopos para generar la electricidad necesaria para la operación de los instrumentos científicos. Foto: NASA

En 2007, la New Horizons pasó cerca de Júpiter. El enorme campo gravitatorio del planeta dió el impulso final que necesitaba la nave, convirtiéndola en el vehículo más veloz fabricado por el hombre: New Horizons se aproxima a Plutón a una velocidad tal que recorriría la distancia entre Madrid y Barcelona en unos 10 segundos. Tras su paso por Júpiter, la nave entró en hibernación, para ahorrar costes, dedicar el esfuerzo del personal de la Tierra a otros proyectos y mantener estables los instrumentos científicos. En 2015 despertó, comenzando su apasionante fase final. Poco a poco, nos va mostrando imágenes del sistema de Plutón (formado por él y sus cinco lunas, Caronte, Estigia, Nix, Hydra y Cerbero), cada vez mas resolutivas, gracias al instrumento LORRI, el que sin duda será el mas popular de los que transporta la nave. LORRI (long range reconnaissance imager) es un telescopio de 8 pulgadas con una cámara, similar a los que usan los aficionados a la Astronomía en la Tierra, pero modificado para resistir el intenso frío y el bombardeo radiactivo del espacio exterior. Aunque, mientras escribo ésto, New Horizons se halla a 27 millones de kilómetros de Plutón, las imágenes obtenidas con LORRI ya van configurando nuestra imagen de Plutón, que es un poco diferente de lo que habíamos imaginado…

Nuestra imaginación siempre tiende a idealizar lo desconocido, atribuyéndole propiedades y misterios que nos impulsan a su exploración. Es la esperanza de que, una vez resuelto el misterio, encontremos respuestras lo que nos impulsa. Si nuestras expectativas siempre se instalaran en el pesimismo, nunca emprenderíamos ninguna exploración. De Plutón tampoco esperábamos mucho: es un planeta (ejem…) frío, pequeño y muy alejado del Sol. Mas o menos tenemos una idea acerca su composición y temperatura: pensamos que está formado por un núcleo rocoso y una corteza con roca + hielo de agua y menor cantidad de hielo de metano y nitrógeno. La temperatura es bajísima (inferior a -200ºC) por lo que carece de una atmósfera permanente. Aunque las nuevas imágenes de Plutón no se ajusten a nuestra imaginación, científicamente, como todo lo que hay en la Naturaleza, tiene mucho que aportar. Plutón no se considera un planeta, sino el mayor de los KBO (Kuiper Belt Object), habiendo otros muchos pequeños planetas en su misma familia:

WhatWeKnow-KuiperBelt-SizesandColors

Uno de los objetivos de New Horizons, además de permitirnos conocer el verdadero aspecto de Plutón, es confirmar su composición y condiciones ambientales. Hasta hace poco, la mejor imagen de Plutón era la obtenida por el telescopio Hubble:

pluto-hubble-space-telescope
Plutón visto por el Hubble en 2010

La imagen mostraba sugerentes zonas oscuras y brillantes. Imaginábamos Plutón de color azul, tal vez por nuestro prejuicio de asociación azul=frío. Pero, realmente, tiene un color parduzco o rojizo. Uno de los aspectos que lo hacían interesante para exploración es su alta reflectividad (67% frente al 10% de la Tierra). Esta reflectividad se manifiesta bien en las fotos obtenidas por New Horizons, en las que Plutón aparece brillante comparado con su compañero Caronte (mas que satélite de Plutón, se tiende a considerarlos un sistema de doble planeta). La alta reflectividad de la superficie sugiere la presencia de hielo o nieve “limpios”, formados recientemente.

hqdefault
Plutón imaginado para el videojuego Battlezone II (Pandemic Studios, 1999)

Ahora he tomado las 4 últimas imágenes en bruto obtenidas por el instrumento LORRI de la New Horizons a una distancia de 27 millones de km de Plutón. Procesando las imágenes con el software gratuito Ninox, que permite centrar y recortar las imágenes planetarias, obtenngo una serie de imágenes que se apilan con el software Registax, lo que nos permite revelar detalles de la superficie. Así, a partir de las imágenes en bruto que la NASA pone libremente a disposición de todos, puedo obtener una imagen mucho mas real del aspecto de Plutón:

plutón anotado

Lo que mas llama la atención son estructuras que he señalado con flechas: parecen gigantescos cráteres. En especial una de ellas, de forma circular y con una sombra característica. La imagen aún es lejana, ¿serán cráteres realmente?. Si lo son y la superficie está llena de cráteres, nos indicaría un planeta muy inactivo geológicamente. Para mi, no es lo ideal (siempre son ams interesantes los lugares activos, como Europa o Encelado) y fijaos como se va alejando del Plutón imaginado de bellos paisajes helados de metano bajo una tenue atmósfera azulada. En menos de 22 días saldremos de dudas.

Una imagen obtenida un poco mas cerca (26 millones de km). Parece mas claro aún tanto la irregularidad de su superficie como la presencia de al menos un enorme cráter:

pluton 26Mkm3

Una superficie con abundancia de cráteres no es lo mas deseable, pues indica que la hipótesis de formación de hielo reciente (que explicaría la alta reflectividad) por actividad geológica podría no ser correcta, con lo que estaríamos ante un objeto menos activo de lo que nos gustaría.

Actualización: Poco a poco New Horizons se aproxima a su destino. Cada vez es mas intrigante el aspecto castigado de su superficie, claramente visible en este procesado a partir de 5 imágenes tomadas a 18.2 millones de kilómetros.

pluton 18 mkm anotado

 

Lo que tenemos en Plutón, ¿es un crater de impacto gigante? Parece que ésta imagen ha generado bastante interés entre los aficionados a las Ciencias Planetarias.

 

Leave a Reply

Your email address will not be published.

30 − = twenty one