Noticia Nº 9: El meteorito de Villar del Humo (Cuenca)

Noticia Nº 9: El meteorito de Villar del Humo (Cuenca)

El meteorito de Villar del Humo (Cuenca). Un interesante meteorito de hierro-níquel y quizá el mas importante de éste tipo hallado en España. Ésta es mi participación en su historia.

Es muy frecuente que la gente me envíe muestras de supuestos meteoritos que han encontrado. Encuentran una piedra que les resulta extraña (muy oscura, o pesada o con aspecto volcánico o fundido) y, desconocedores del principio de parsimoniaautomáticamente le asignan un origen extraterrestre. Y ello a pesar de que la probabilidad de encontrar una roca extraterrestre paseando por ahí es bajísima (mucho menor a que nos toque la lotería, por ejemplo), además de que seguro que se nos pueden ocurrir explicaciones mas plausibles. Ya es difícil sabiendo dónde buscar (como campos de impacto) y sabiendo lo que se busca…

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Esta roca de la imagen es probablemente el caso más común de confusión con un meteorito que me he encontrado: una roca oscura (normalmente de origen volcánico, aunque también artificial, como escorias de fundición), redondeada por erosión. La he sacado de una página algo anticuada (como odio ese diseño web de los 90, con sus típicos mosaicos…) pero imprescindible para iniciarse en el tema de los meteoritos. Pero me he encontrado casos realmente divertidos, como el de un señor que encontró unas masas de plástico fundido y estaba convencido de que eran extraterrestres. Vino a mi laboratorio y cuando le demostramos, simplemente quemando un poco del plástico con una llama de mechero, la naturaleza de su roca, se enfadó mucho y se fué convencido de que no teníamos ni idea. También me han traído fragmentos de metal y muchas escorias. Asi que suelo decirle a la gente: “si has encontrado algo y piensas que es un meteorito: no lo es”. Pero no es cierto del todo: hubo un caso en el que SI era un meteorito.

He recordado ésta historia que os cuento, y que muestra cómo se hace la Ciencia en la práctica, debido a que recientemente ha salido ésta noticia y ésta también acerca del hallazgo del que quizá sea el meteorito de hierro o siderito mas importante de España. Hace 7 años fuí yo el primero que analizó éste meteorito.

A principios de 2007 me trajeron una pequeña muestra metálica. Procedía de una masa de 120 kg metal que habían encontrado en Cuenca. Naturalmente, dada la experiencia que llevabamos, lo primero que uno piensa es que no es un meteorito. Puede ser cualquier cosa… pero esto era inusual: era como una roca, pero hecha de metal y estaba implantada en roca caliza. Lo primero que hice fue llevar la muestra al microscopio electrónico y obtener un espectro de su composición elemental: 69% de Hierro y 31% de Níquel.  Esta composición es diagnóstica: estábamos ante un meteorito de hierro, un siderito. Usualmente, la presencia de níquel ya constituye una pista de que estamos ante un meteorito y el encontrar una roca constituída por una aleación de hierro y níquel no dejaba duda: estábamos ante un fragmento del núcleo de un pequeño planeta destruído por impactos hace millones de años.

Spectrum meteorito villar del humo

Primer análisis del meteorito de Villar del Humo, que obtuve en marzo de 2007. El meteorito, cuyo hallazgo ya de por sí fué una gran suerte (parece que fué encontrado por alguien que buscaba monedas antiguas con un detector de metales), era raro también por ser un siderito, un meteorito constituído fundamentalmente por una aleación de hierro y níquel. Estos meteoritos constituyen aproximadamente entre el 5 y el 6% de los ejemplares recogidos. Éste, además, era un meteorito de ferroníquel muy rico en níquel. Los meteoritos de hierro se clasifican en primer lugar en:

  • octaedritas: contenidos en níquel de hasta el 10% aproximadamente y, cuando se atacan con ácido, muestran las famosas figuras de Widmanstatten. 
  • hexaedritas: contenido menor en níquel y muestra las figuras de Neumann
  • ataxitas: contenidos elevados de níquel y, al atacar la superficie con ácido, no se observa ningun patrón característico, aunque a nivel microscópico se observan figuras de Widmanstatten..

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Esta estupenda imagen, que he tomado de aquí,  muestra la estructura típica de un meteorito de hierro-níquel: está formada por la mezcla de dos aleaciones de hierro y níquel: la kamacita, con menor contenido de níquel, y la taenitaque puede contener hasta un 70% de níquel. También puede contener martensita (Fe,C) y otras mezclas.

Nuestro meteorito conquense, entonces, posiblemente es una ataxita, dado el elevado contenido en níquel  y el efecto del ataque con ácido en la superficie. Otros componentes estaban presentes: fosfuro de hierro y níquel (un componente que pudo tener un papel importante en el Origen de la Vida), carburos de hierro y níquel (austenita, cohenita), siliciuros de hierro… sin embargo, los fosfuros estaban en una proporción mas baja de lo habitual en otros meteoritos de éste tipo.

Dadas las características, el meteorito de Villar del Humo parecía similar al de Willow Grove, en Australia o al de Tishomingo (USA), aunque habría requerido un estudio mas profundo de sus componentes, lo cual no se pudo hacer. Estos  meteoritos cayeron durante el Terciario, quizá en la misma época que el meteorito de Cuenca. Su origen cósmico no está claro. Hace millones de años, los impactos destruyeron su objeto de origen, posiblemente un gran asteroide o pequeño planeta que estaba acrecionándose y formando un núcleo diferenciado, al igual que ocurre con nuestro planeta, que contiene un núcleo formado básicamente por ferro-níquel, acumulando éstos metales que estaban presentes en la nebulosa que dió lugar a nuestro Sistema Solar y que fueron generados por una estrella más antigua que murió mucho ántes de que nuestro Sol se formara. Estos meteoritos eran entonces fragmentos del núcleo de ese gran asteroide, que emprendieron su viaje por el Sistema Solar, cayendo en nuestro planeta.

El estudio de éstos meteoritos es importante, porque son testigos de la historia dramática de nuestro Sistema Solar, con sus terribles impactos, viejas historias de estrellas muertas y planetas en formación y que, finalmente, hicieron posible que nosotros estemos aquí y ahora.

En cuanto al meteorito de Villar del Humo, durante siete años no volví a saber nada. Nadie contó conmigo para proseguir su estudio y tan sólo me contaron algunas historias de que los dueños del meteorito querían hacer su buen negocio con él. Supongo que la historia de siempre: las cosas solo valen el dinero que se pueda sacar de ellas. Ahora, siete años después, aparece en los periódicos. Imagino que o bien ya estará claro cómo se van a repartir los beneficios de la explotación del “viajero espacial” o bien finalmente han decidido depositarlo en un museo.

Este post participa en la Edición XXXIV (Edición del Sé) del Carnaval de Química, cuyo anfitrión es Jesús Garoz Ruiz en su blog moles de química.

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12 thoughts on “Noticia Nº 9: El meteorito de Villar del Humo (Cuenca)

  1. mineralvarado

    Pues ya tienen dos cosas en Villar del Humo, sus pinturas y el meteorito. Aunque viendo cómo tienen acondicionadas y cuidadas esas pinturas (al menos hace unos 10 años cuando las visité) espero que al meteorito no le ocurra lo mismo………….. Pero presiento que como bien indicas ya están repartidos los beneficios de ese meteorito. Lo que no entiendo es que te mandaran una muestra para su análisis y después una vez confirmado que es un meteorito ya no sabes más de él. Bueno sí, se aprovecharon de ti……………no seas que les pidieras algo de beneficio claro……je je

    Rafa Muñoz (Alcácer, Valencia)

    1. cmenor

      Bueno, me mandaron una muestra para su análisis en el seno del centro de investigación en el que trabajaba. Una de nuestras funciones era analizar este tipo de cosas. O sea, que beneficio para mi ninguno en absoluto.

  2. Buenas noches César,

    Muchas gracias, una vez más, por participar en la Edición Selenio del Carnaval de Química. Una historia muy interesante, no sólo por la parte científica, sino además por la reflexión que haces al final. ¡Qué pena que las cosas sólo valgan el dinero que se puede sacar por ellas! Gran frase que has escrito.

    Por cierto, he aprendido mucho sobre meteoritos. Un abrazo,
    Jesús

    1. cmenor

      Hola Jesus,

      Muchas gracias!. Y gracias también por organizar la Edicion Selenio del Carnaval. Ah, que pena no tener mas tiempo para escribir y leer blogs, porque ultimamente está todo muy activo e interesante…

  3. J. Antonio

    Hola César, gracias por difundir la noticia, no tenía idea de ello. Tras el hierro de Retuerta del Bullaque, no esperaba que se encontrase tan pronto otro.
    Estas masas de hierro enterradas suelen ser bastante difícil de detectar, sobre todo por su profundidad, y como bien dices aún buscando en una zona de impacto con material adecuado y sabiendo lo que se busca.
    Es el tercero que aparece en los últimos años, Zaragoza con 162 kg una octaedrita fina, fue vendida a un comerciante alemán y posteriormente al americano y comerciante de meteoritos Michael Farmer, que lo ha loncheado como si fuera un salchichón. Después Retuerta del Bullaque 100 kg , hallado en superficie y este último, que constituye todo un notición, espero que sus poseedores, al menos clasifiquen e inscriban en la base de datos de la meteoritical society y puestos a pedir, que lo donen, si no en su totalidad en parte al Museo Nacional de Ciencias Naturales. Ignoro la cantidad que te dejaron para análisis, y si es suficiente para su clasificación.
    Enhorabuena por el blog y gracias por difundir estas noticias

    1. cmenor

      Muchas gracias por el comentario. Respecto al meteorito, la verdad es que como dije cuando escribí la entrada del blog, después de mi análisis no volví a saber nada mas. La cantidad que me dieron para análisis era muy poca, una pequeña esquirla. Insuficiente para algo mas que un análisis elemental. Lo que pasó con el meteorito o su situación actual o donde se encuentra, lo desconozco. Ojala alguien lo esté estudiando y muestras suyas se preserven para futuros estudios. Pero por otra parte me parece muy bien que quien lo encontró le saque beneficio. Mi opinión sobre donaciones a instituciones públicas españolas, sobre las propias insituciones y sobre el concepto de “patrimonio” mejor me la reservo.

  4. enrique macias bernal

    soy un aficionado a las rocas y tengo muchas con características similares a meteoritos no aseguro que lo sean pero arto de indagar y ver fotos sean lo que sean su estructura interior es igual a la de la foto que se spone aquí y son sacadas de un lugar que puede ser probable el cual no voy a revelar aquí por supuesto puedo enseñarlas a interesado en analizar siempre en mi presencia gracias el mar es tan bello

    1. cmenor

      Estimado Enrique,
      Gracias por su comentario. Si usted tiene rocas con estructura interior similar a la de la foto expuesta en ésta entrada, entonces hay un problema: la primera foto es un ejemplo de lo que NO es un meteorito. La segunda foto son figuras de Widmanstatten, que solo se revelan al cortar un meteorito férrico y someterlo a un tratamiento especial con productos químicos. Si sus rocas son similares a las de la primera foto del post, entonces no son meteoritos.
      En cuanto a análisis, estaré encantado de ayudarle si así lo desea. Para analizarlas en su presencia, encantado también, pero tendría usted que desplazarse a los Estados Unidos, que es donde trabajo.
      Un saludo y que siga disfrutando del mar.

  5. Pepe

    El meteorito de Villar de Humo actualmente se encuentra en la misma localidad y a buen recaudo según tengo entendido. No se ha vendido y fracmentado.

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