Henry Hughes procedía de una larga y reputada tradición familiar de relojeros y ópticos británicos. En 1839 fundó un taller de fabricación de instrumentación con fines científicos y, sobre todo, para la todopoderosa marina británica de la época (cronógrafos, sextantes, brújulas, catalejos..). No en vano su abuelo, William Hughes, preparó diversos instrumentos para el famoso Capitán Cook.
El taller funcionó primero como “H. Hughes. Instrument maker” y luego, posiblemente a partir de la segunda mitad del siglo XIX, como “H. Hughes & Sons” No esta claro si el nombre pasó a ser este al pasar el hijo de Henry a ser el presidente de la empresa en 1879. Las instalaciones fueron destruidas en 1941, durante el bombardeo alemán de Londres, y ese fue un paso decisivo en la creación de la actual Kelvin Hughes Ltd., dedicada a la fabricación de equipos de radar y otra instrumentación marítima.
Henry Hughes no sólo fabricaba instrumentación marítima, también instrumentación científica en general, incluyendo microscopios, como éste modelo de microscopio “de viaje”, que pasó a mi colección de instrumentación óptica por esas extrañas carambolas del destino, desde la herencia de un “Sir” inglés, a cuya familia perteneció el instrumento durante dos o tres generaciones:

Dotado de un único objetivo, sin embargo se trata de un instrumento bien construido, dotado con tornillo de cremallera para el enfoque y con una óptica impecable para la época. Esta es una imagen de escamas de mariposa (en otro post vemos imágenes de la misma preparación con microscopio moderno) obtenida haciendo “digiscoping” en el viejo Hughes:

La antigüedad la atestigua la etiqueta original del instrumento, en la que aun no figuran los hijos de Henry Hughes, por lo que debío ser fabricado en torno a los años 40 del siglo XIX:

 En ella se lee “H. Hughes. Optical Nautical & Mathematical Instrument Maker. 59 Fenchurch Street, London”.

Junto con el microscopio, su antiguo poseedor guardaba una colección de preparaciones microscópicas que abarcan varios momentos y microscopistas diferentes. Las mas antiguas, fechadas algunas en 1844, se centran en la histología vegetal y atestiguan que su poseedor era posiblemente botánico. Como por ejemplo este corte histológico (40x) de una planta cuya etiqueta me resulta difícil de interpretar (a partir de ahora las imagenes de microscopio estan realizadas con un microscopio actual):

Esta es la etiqueta que acredita la preparación:

Si alguien pudiera decirme a qué planta se refiere, estaría muy agradecido.

Lo que si podemos interpretar es la firma del microscopista que preparó la muestra: John Thomas Norman. En esta época, coincidiendo con la fecha probable de fabricación del microscopio, las etiquetas de Norman llevaban el simbolo JTN que puede verse en la imagen. Norman y su familia prepararon muestras para microscopía durante 90 años y J. T. Norman ha sido uno de los microscopistas mas famosos del siglo XIX. Norman preparaba las muestras y las vendía a distribuidores de material científico, que solían añadir su etiqueta comercial. Actualmente corren falsificaciones de preparaciones microscópicas antiguas. Para evitarlas es fundamental observar la caligrafía: estas etiquetas, escritas a mano, constituyen una firma muy dificil de falsificar. En la imagen se ven los rabitos característicos de las letras no de JT Norman, cuya letra es diferente, sino de su esposa.

Aqui veis otra preparación de J.T. Norman, algo mas moderna (probablemente del tercer cuarto del siglo XIX) con la caligrafía característica de uno de sus hijos:

A veces la gente no se cree que estas etiquetas sean manuscritas. Creo que los teclados y las prisas nos han hecho perder la capacidad de escribir elegantemente con la mano…

Volviendo a las etiquetas secundarias, otro famoso microscopista fue Henry “Harold” Dalton, entusiasta amante de los microscopios que se hizo famoso con sus “micromosaicos” y composiciones que denotaban una increíble paciencia (y que quizá, como no había tele ni liga de futbol,…). Dalton comercializaba sus preparaciones a traves de W. Watson & Sons, fabricantes de instrumental científico de Londres. Estos ubicaban su etiqueta secundaria, pero las originales de Dalton son fácilmente reconocibles viendo los “rabitos”.

Esta preparación de la imagen atestigua la calidad del trabajo de Dalton:

Una diatomea (400x), perfectamente preservada durante mas de un siglo. Estas preparaciones se incorporaron a la colección junto al microscopio protagonista de esta historia probablemente en el último cuarto del siglo XIX.

Uno de sus poseedores también hizo sus pinitos preparando muestras e incorporó estas escamas de la mariposa Apatura iris (400x), propia de Europa central y Gran Bretaña. Lastima que no pusiera la fecha en la etiqueta.

Y esta es la mariposa a la que hace referencia
:

Y por último otro trabajo de Dalton, una preparacion de polycystinea, una familia de los Radiolarios, un tipo de protozoo que genera esqueletos silíceos y cuya importancia en datación geológica es fundamental:

Pequeños tesoros que seguramente nadie supo apreciar. ¿quien preparó las escamas de la mariposa? cual es la historia de este pequeño microscopio, al que acompañan 50 años de preparaciones microscópicas? De momento esto es todo lo que puedo saber sobre ello. Encima es un microscopio perfectamente funcional y bien cuidado, que todavía podría seguir viajando y observando muestras….cosas como esto que os he contado me convencen aun mas de que el microscopio es uno de los instrumentos mas bellos y nobles que ha fabricado el ser humano…

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