A veces los científicos lo tenemos un poco complicado a la hora de explicar a alguien (incluso a algunos cientificos de otros campos) a qué nos dedicamos. Cuando alguien pregunta uno siempre se plantea, durante unos segundos, el escenario en el que se está moviendo, valorando cosas como: i) formación del interlocutor ii) interés real del interlocutor en nuestras actividades iii) ganas de explicar cosas y iv) si merece la pena abrir un melon de sabor indefinido.
Una vez que decides responder, normalmente las cosas no se explican en pocas palabras. Usualmente a la gente le suena a chino. Afortunadamente la mayoría optan por pasar de seguir preguntando. Asi que se crea en el pobre cientifico la sensacion de que sus amigos y familiares le ven como un geek que se dedica a cosas raras que no le interesan a nadie. Con lo cual uno va cerrandose mas y mas en si mismo y llega un momento en el que nadie, absolutamente nadie…a veces incluso tu propio jefe…sabe qué coño andas haciendo cada día.

(Esto es mas o menos lo que uno siente cuando le preguntan a que se dedica. El comic esta sacado de phdcomics, una pagina para que los que habeis hecho una tesis doctoral veais que no estais solos en el mundo…)

ASTROBIOLOGIA

Tras esta introducción-autocompasión que he hecho voy a intentar explicar un poco qué es esta cosa de la astrobiología. Normalmente, al usar la palabra astrobiología, el interlocutor suele asociar los sumandos por separado, “astro” y “biología”, con lo que piensan que me dedico a algo relacionado con el proyecto SETI (busqueda de inteligencia extraterrestre) o la exobiología, que, aunque interaccionen, no tienen que ver.

Huyendo de intentos de definición formal y huyendo tambien de las “guidelines” del NAI (instituto de astrobiologia de la NASA), podemos decir que la astrobiología es el estudio de la vida desde una perspectiva planetaria, universal y geológica. Si la biología molecular, por ejemplo, pretende desentrañar los mecanismos internos de una célula viva, la astrobiología pretende contemplar la vida en su contexto planetario. Asi pues, se plantean cuestiones como ¿cual es el origen y evolución temprana de la vida? ¿cuales son los límites de la vida?, pregunta que puede interpretarse como ¿que medios ambientes marcan los límites para la existencia de vida? ¿en que lugares del universo podemos esperar vida? ¿cual es la vida mínima y cual es el maximo desarrollo de complejidad que puede alcanzar un sistema vivo? y la pregunta fundamental, ¿que es la vida?
asimismo hay otras preguntas implicitas que forman parte del campo de estudio de la astrobiología: ¿cual es la evolucion de la vida en su contexto geologico? ¿como interaccionan los ecosistemas con su medio, que huella dejan en el registro geologico y que cambios producen a nivel local o global (clima, geoquimica, estratigrafia…etc)? ¿que caracteristicas fisicas y moleculares definen la vida? ¿cuantas bioquimicas son posibles? ¿podemos reproducir la vida a partir de la no-vida?

Recreación artística (muy poetica) del paisaje de la superficie de Titán visto por la sonda Huygens. La investigación de las condiciones climáticas, la geología y la geoquímica orgánica de mundos próximos al nuestro, como Titán, nos aporta pistas acerca de cómo y dónde puede generarse un sistema vivo.

Como se ve por las preguntas que se plantea, la astrobiología requiere un enfoque transdisciplinar e interdisciplinar. Interdisciplinar, porque requiere de estas disciplinas: la biología molecular, la microbiología, la quimica en su sentido mas amplio (analitica, organica, bioquimica y geoquimica) ocupando un lugar central, sedimentología, geologia de yacimientos minerales, mineralogía, astronomia, astrofísica, fisica no lineal y de sistemas lejos del equilibrio.
Es transdisciplinar, porque para el éxito de la astrobiología, el investigador debe situarse en una perspectiva amplia, debe penetrar (con las limitaciones que le corresponden) en otros campos, abrir su mente y abandonar un poco la superespecializacion que domina la ciencia actual. La astrobiologia es fronteriza, nueva, global y sus consecuencias y cuestiones filosóficas son evidentes. En parte, el astrobiólogo debe ponerse en la piel de un explorador de la “historia natural” del siglo XIX, pero sin olvidar las aproximaciones experimentales modernas. El astrobiólogo es un “filosofo experimental” al estilo de como lo definia Hooke, y con esa mentalidad global. Obviamente el astrobiólogo no trabaja en todas las cuestiones de la astrobiología al mismo tiempo, eso seria imposible. Ni siquiera se abordan las cuestiones en el laboratorio de un modo global. Digamos que es un edificio en el que trabajan muchos albañiles. Cada uno se ocupa de una parte, que aunque parezca pequeña, forma parte del edificio. Uno pone unos ladrillos, otro las acometidas de la fontaneria, etc etc… El problema es que en ese proceso, cada albañil puede perder de vista el edificio, centrándose en su pequeño ladrillo. Por eso no debe perder esa mentalidad abierta y curiosa que debe caracterizar a un explorador.
Y esta visión de la astrobiología es su principal dificultad, su fuerza y al mismo tiempo su debilidad, en estos tiempos en los que prima la superespecializacion y sobre todo el mayor de nuestros males: el falso concepto de “utilidad” de la investigacion.

ASTROBIOLOGIA EN ESPAÑA

España tuvo suerte en su momento. Gracias a una iniciativa practicamente personal y un buen momento economico se puso en marcha el Centro de Astrobiología. Uno de los pocos centros de investigacion consagrados a esta nueva ciencia en el mundo. Ni siquiera en USA, donde el NAI es una entidad virtual cuyos laboratorios estan repartidos en diversas universidades y centros, tienen un centro exclusivo como el que hay aquí.
El centro comenzó a funcionar con la libertad que debe caracterizar a una ciencia en la frontera. Un verdadero espacio de libertad donde poner en marcha lineas de investigación nuevas. Bien equipados y motivados, los investigadores partimos de cero creando estas lineas de investigacion. Y como todo lo que se hace partiendo de cero, lleva su tiempo.

Por ejemplo, con mi llegada al centro se pusieron en marcha dos lineas de investigacion astrobiologica: una centrada en la evolucion prebiotica: origen de la bioquimica, origen y organizacion de las moleculas fundamentales para la vida y otra centrada en la busqueda de huellas moleculares de formas de vida y ecosistemas extintos. Ambas lineas sin apenas personal y con gigantescas, insalvables de hecho y por ahora, dificultades para incorporar personal y traer financiacion. Poco a poco las lineas van afianzandose, van saliendo hacia afuera (somos mas conocidos fuera de España que dentro) y van creciendo.

Ahora el centro de astrobiologia esta en peligro y no precisamente por la crisis. España es un pais con una larga tradición en cortar iniciativas de libertad. Sin libertad de movimiento para mover personal, para facilitar fuentes alternativas de financiacion y ni tan siquiera para administrar nuestros propios fondos, cada movimiento, cada pedido de fungible o cada incorporacion de instrumentacion o material, conlleva meses de gestiones administrativas.

Rápidamente, los tentaculos de la administracion estan convirtiendo el centro en un entorno altamente burocratizado, asfixiandolo economicamente y dificultando su libertad de movimiento. Aparte de la secular tradicion burocratica española, nos enfrentamos a la falta de cultura e incomprension de los ciudadanos y, sobre todo, los politicos, verdadero lastre en cualquier intento por evolucionar y crecer en un pais cada dia mas parecido al norte de Africa que a Europa. Cada dia hay que explicar por qué es importante para un pais la investigación básica. Cada dia hay que explicar por qué centros como este, modernos en concepto y en forma, son necesarios para nuestro sistema de investigacion y desarrollo. Explicando obviedades, como yo hoy mismo, que he tenido que explicar por qué necesito matraces de cristal y material fungible en un laboratorio químico.

Es muy probable que un centro que iba encaminado a ser el mejor Centro de Astrobiologia del mundo y un representante de nuestra investigacion a nivel internacional, se convierta en nada gracias a los burocratas y politicos, mas empeñados en dificultar la iniciativa de los que queremos trabajar que en hacer algo por el bien común. Porque muchos queremos trabajar, no estamos pidiendo regalos. Y sabemos como hacerlo, podemos hacerlo y no necesitamos ni mas ni menos que los burócratas no nos metan palitos en las ruedas y no nos pongan dificultades.
Aun asi haremos lo que podamos porque “la roja” y el ridiculo y estupido futbol no sea lo unico en lo que se distinga en este pais.

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